Когда коронавирус убил несколько десятков человек, Фейсюн Ченг, аналитик из клиники Кливленда, начал искать способы лечения. Он уже видел, как подобные вирусы бушевали в Китае и Саудовской Аравии, вызывая болезни у тысяч людей и потрясая мировую экономику. В январе лаборатория Ченга использовала искусственный интеллект для изучения инфекции, чтобы понять, как она проникает в человеческие клетки и что может её остановить. И в ходе одного из исследований аналитик обратил внимание, что вирус потенциально может быть заблокирован мелатонином.

Мелатонин, известный как гормон сна, был не самым очевидным фактором остановки пандемии. Его основная роль — регулировка циркадных ритмов, а возможное воздействие на коронавирус ещё предстояло доказать. Однако на ранних стадиях исследования Ченг получил множество сообщений от учёных со всего мира, которые подтвердили возможную связь вируса с этим гормоном. Они отметили, что, помимо хорошо известного воздействия мелатонина на сон, он играет важную роль в калибровке иммунной системы. По сути мелатонин действует как регулятор, который помогает нашим защитным механизмам действовать эффективно. А именно их неправильная работа и вызывает тяжёлое течение заболевания COVID-19 с опасными осложнениями.

Ченг решил копнуть глубже. В течение нескольких месяцев он и его коллеги собирали данные тысяч пациентов, которые наблюдались в медицинском центре Кливленда.

В результатах A network medicine approach to investigation and population-based validation of disease manifestations and drug repurposing for COVID-19 исследования, опубликованных в прошлом месяце, роль мелатонина становилась всё более явной. У людей, принимавших его, было значительно меньше шансов заболеть COVID-19, а тем более умереть от него.

Другие учёные заметили похожие закономерности. В октябре исследование Melatonin is significantly associated with survival of intubated COVID-19 patients Колумбийского университета показало, что пациенты на ИВЛ имели более высокие показатели выживаемости, если получали мелатонин. Именно мелатонин — вместе со множеством других препаратов — использовался и при лечении президента США Дональда Трампа, доставленного в Национальный военно-​медицинский центр Уолтера Рида.

Сейчас в мире проводится сразу восемь клинических испытаний, которые должны проверить связь между мелатонином и COVID-19. Если этот гормон действительно помогает людям, он станет самым дешёвым и доступным лекарством для борьбы с коронавирусом. В отличие от экспериментальных препаратов, мелатонин свободно продаётся в аптеках как БАД.

Однако Фейсюн Ченг подчёркивает, что не стоит немедленно начинать употреблять мелатонин даже в качестве вспомогательного средства. Это вещество, которое значительно влияет на организм: мелатонин способен замедлять работу центральной нервной системы. А его польза для пациентов с COVID-19 может оказаться ложной корреляцией или знаком, сигнализирующем о чём-то ещё, что действительно может помочь в будущем.

Ченг и другие врачи полагают, что дело именно в этом: решение может быть вовсе не в мелатонине, а в функции, которую он контролирует, — во сне.

Всё ещё остаётся загадкой, как эта болезнь влияет на сон и как сон влияет на болезнь. Вирус способен изменять некоторые процессы в нашей нервной системе — и во многих случаях непредсказуемым образом, иногда вызывая долгосрочные симптомы. Исследование связи между иммунитетом и нервной системой может быть ключом к изучению COVID-19 и успешной борьбе с ним.