«Хотя потом палец может болеть, сам процесс, когда мы кусаем ноготь или кутикулу, доставляет нам удовольствие», — говорит Трейси Фуз (Tracy Foose), психиатр из Калифорнийского университета в Сан-Франциско. Эта теория возникла после исследований поведения животных   Stress induced grooming in the rat—an endorphin mediated syndrome. . Во время эксперимента учёные давали крысам гормон эндорфин, снижающий чувствительность к боли. После этого крысы меньше «умывались». Если эндорфин специально блокировался лекарствами, крысы чаще чистили себя.

Такое поведение животных говорит о том, что чистка и уход за собой связаны с удовольствием. Так что, когда мы кусаем ногти — а это разновидность ухода, — мы тоже получаем удовольствие.

Тогда понятно, почему мы грызём ногти в стрессовых ситуациях или за работой: это нас успокаивает. Эту теорию также подтверждает исследование, связывающее привычку грызть ногти с перфекционизмом   The impact of emotions on body-Focused repetitive behaviors: Evidence from a non-treatment-seeking sample. . Люди, кусающие ногти, — это обычно те, кто пытается всё распланировать и быстро теряет терпение, если приходится сидеть сложа руки. Покусывание ногтей, возможно, помогает таким людям справиться со скукой и раздражением.

Некоторые исследователи считают, что эта плохая привычка вполне может быть вызвана генетической предрасположенностью. По данным дерматологов из Корнелльского университета, треть людей, грызущих ногти, подтверждает, что кто-то у них в семье тоже так делает   Onychophagia: A nail-biting conundrum for physicians. . Это можно наблюдать на примере близнецов: практически всегда ногти грызут оба ребёнка, а не только один.

Пока не совсем ясно, почему эта привычка появляется в раннем возрасте. Возможно, детям просто легче завести плохие привычки, потому что у них префронтальная кора головного мозга, отвечающая за способность принимать решения, ещё находится на стадии развития. «Ребёнок может запросто ковыряться в носу прямо на улице, а взрослому человеку мозг просто скажет „нет“», — приводит пример Трейси Фуз.

В 2012 году Американская психиатрическая ассоциация отнесла привычку грызть ногти, а также другие патологические привычные действия, как ковыряние кожи (дерматилломания) и вырывание волос (трихотилломания), к обсессивно-компульсивным расстройствам (ОКР). ОКР может проявляться в потребности часто мыть руки или определённым образом расставлять вещи. Патологические привычные действия и ОКР имеют сходства: в обоих случаях естественное поведение становится гипертрофированным. Однако не все психиатры согласны с такой классификацией.

Не так уж важно, к какой именно категории относить привычку грызть ногти, главное, что она может привести к реальным проблемам со здоровьем.

Прежде всего это вредит нашим зубам и даже челюстям   Onychophagia (Nail biting), anxiety, and malocclusion. . Во-вторых, это просто негигиенично. «Под ногтем скапливается огромное количество бактерий, — говорит Трейси Фуз. — Там может оказаться в том числе и кишечная палочка. Когда мы кусаем ногти, эти бактерии попадают внутрь организма, а это может привести к возникновению различных проблем с желудочно-кишечным трактом, среди них тошнота и диарея».

Во рту у нас тоже множество бактерий, и некоторые из них могут вызвать инфекционные заболевания ногтей. Кроме того, этим путём могут передаваться герпес и бородавки.

Существует немало способов избавиться от привычки грызть ногти: кто-то не снимает перчаток, обматывает кончики пальцев скотчем или пластырем, красит ногти специальным горьким лаком или даже пользуется прибором, который даёт небольшой разряд электрического тока, чтобы отучить себя от плохой привычки. Всё это может помочь, но, пожалуй, самый действенный способ — это замена такой привычки другой. Если потребность грызть ногти связана со стрессом, попробуйте мячик для снятия стресса или медитацию. Также кому-то для успокоения может помочь чтение любимой книги или общение с домашними животными.